An Update on the Evolution of Airpower: A Discussion with Lt. General Preziosa on the Way Ahead for the Italian Air Force (Updated With Italian Translation)


2015-10-12 By Robbin Laird

On September 29, 2015, I had a chance to meet with and to discuss with Lt. General Preziosa, his perspectives on the evolution of 21st century airpower.

This is the third time I have had the opportunity to meet with the Italian Chief of Staff, and to engage in a brisk dialogue on the way ahead for 21st century airpower.

The Italians, like the British, are undergoing a double transition, whereby the Eurofighter is being modernized in two ways: namely, subsuming air-to-ground missions and facilitating the transition in the replacement of the Tornado by adding a new AESA radar to the airplane, and introducing the F-35 to help shape joint force transformation.

For Lt. General Preziosa, the close relationship with the RAF was important in working through the way ahead with regard both to Eurofighter modernization and working with the F-35.

“There is no point in having to repeat lessons which have been learned by one Air Force or the other.”

Lt. General Preziosa talking to the F-35 pilot who just performed the first flight at Cameri of the F-35. Credit Photo: Lockheed Martin
Lt. General Preziosa talking to the F-35 pilot who just performed the first flight at Cameri of the F-35. Credit Photo: Lockheed Martin

In the Italian case, the new Cameri facility is a key element for the Italian Air Force, which not only will see the build for the Italian Air Force but for the Dutch Air Force as well.

And then the facility will serve as a key maintenance and sustainment facility for the F-35 global enterprise.

In fact, Italian industry is well positioned as a member of the Eurofighter consortium, the F-35 global enterprise, and the builder of a new trainer aircraft and related training facilities.

The industrial base is well positioned to support 21st century air operations.

We started by focusing on the recent first flight of an Italian built F-35 flying in Italian airspace.

Lt. General Preziosa noted “the quality of the aircraft which has come off of the Italian line clearly demonstrates the competence of our industry and the importance of our strategic partnerships with U.S. and global defense industry.

The fact that the Dutch Air Force will buy planes from the Italian line is also a recognition of the quality of the Italian effort.”

For Preziosa, the F-35 is really a different type of plane, probably not well captured by the term fifth generation aircraft.  

The F-22 and the F-35 are called fifth generation aircraft, but really the F-35 is the first airplane built for the digital age, we are rapidly moving from the dog-fight concept to the data-fight evolution of the broad utilization of air power.

It was conceived in and for that age, and is built around the decision tools in the cockpit and is in fact a “flying brain.”  

And that makes it different from other aircraft.  

It is a multi-tasking aircraft, and fits well into the I-phone age. 

Other aircraft – with the exception of the F-22 – are built to maximize out as multi-mission aircraft, which execute tasks sequentially and directed to do so.  

The F-35 fleet thinks and hunts and can move around the mission set as pilots operate in the battlespace and  leverage the data fusion system. 

It is a battlespace dominance aircraft; not a classic air superiority, air defense or ground attack aircraft. 

It changes the classic distinctions; confuses them and defines a whole new way to look at a combat aircraft, one built for the joint force age as well.

The Army and the Navy will discover, as the F-35 fleet becomes a reality, how significant the F-35 is for their combat efforts.

Lt. General Preziosa highlighted as well the unique functions, which an F-35 fleet will be able to do as well as its intersection with the legacy fleet.

“The passive sensing capabilities of the F-35 fleet is largely ignored in the public discussion of the F-35; but this unique combat capability will be crucial in the period ahead to establish air dominance and the kind of combat effects we want to shape and execute.

General Chief-of-Staff of the Kuwaiti Armed Forces Lieutenant General Abdulrahman Al-Othman and Italian Chief of Staff of Military Aviation Lieutenant General Pasquale Preziosa. December 2013.
General Chief-of-Staff of the Kuwaiti Armed Forces Lieutenant General Abdulrahman Al-Othman and Italian Chief of Staff of Military Aviation Lieutenant General Pasquale Preziosa. December 2013.

Related to and separate from this is what can be called the “off-boarding revolution” whereby the F-35 operates in the battlespace and enables the payload deliverers whether in the Air, Sea on Land to deliver the kind of kinetic effect we would want.”

(On passive sensing and its impact see the following:

For Lt. General Preziosa, the Eurofighter is an excellent aircraft but will be modified to work more effectively with the F-35 in operating in the 21st century battlespace.

The payload evolution of the Eurofighter is significant, and weapons modernization will support both the F-35 and the Eurofighter in providing new tools for the tool kit for air operations.

In effect, the two planes will work together in shaping along with other allied assets a 21st century air combat choreography within which weapons modernization and other assets will be woven in over time for the US and its allies to remain ahead in the inevitable competition with adversaries.

“There is nothing static in airpower; there is always a fluid dynamic, and the F-35 provides a benchmark for now for air power excellence and for several decades moving ahead we will leverage the decision tools and multi-tasking capabilities of the F-35 as well add capabilities to our Air Forces.”

We discussed Italian Air Force operations as well as the recently announced deal with Kuwait to buy Eurofighters. 

In both cases, the professionalism and competence of the Italian Air Force was highlighted as a key factor in shaping the way ahead and as a diving factor being capable to support the training on the new platform of the future customer.

I have talked at some length with the RAF about their rapid alert aircraft and their operations in Baltic air policing and in those discussions they highlighted how much capability was necessary to generate the aircraft to execute those missions.

What was envisaged was something like a pyramid with the operational aircraft at the top and significant resources necessary to support the top of the operational pyramid.

Preziosa highlighted a similar image. 

“We had four aircraft operational 24/7 for the Baltic Air Policing mission, but that meant we had to have other aircraft available, more than 100 personnel operating locally and reachback to Italy for logistical support.

This also required us to pay attention to air defense and provide modern air defense support to our Eurofighters.

We use a messaging system to support our Eurofighters and not radio communication from the ground; the Lithuanians did not have such a system, so we needed to install it and operate during our time in the Baltic Air Policing mission, quite similar to what happened in Iceland during the Icelandic Air policing rotation in 2013. ”

With regard to the Kuwait sale, Preziosa noted that the Kuwaitis were clearly aware of the work, which the RAF and Italy were doing to ensure that F-35 and Eurofighter would be able to work together.

They also focused upon the training infrastructure in Italy and the maturity of the Eurofighter support structure as important elements of downselecting the Eurofighter for the Kuwaiti Air Force.

And, of course, the Saudi use of Eurofighter and their own positive views of the Saudi experience in current Middle Eastern operations played a part as well.

Preziosa went on to highlight the quality of the Alenia Aermacchi M-346 trainer.

“Unlike the current new build US trainer, ours is not simply a set of briefing slides.

We would like the USAF to take this trainer seriously as a replacement trainer, and thereby recognize the benefits of global relationships as we have done with the F-35.”

A final topic for discussion was the operation of Predator by the Italian Air Force, notably in Djibouti. 

Here the Predator enterprise (if one might call it that) had already shaped ways to share data, and the data sharing arrangements with Predator presaged some of the ways the F-35 fleet will also share data.

“Predator is an important building block moving forward in 21st century air operations, and our data sharing capabilities have provided crucial information to shape combat decisions..”

Editor’s Note: Italy is the only NATO Air Force to have performed all NATO Interim Air Policing (IAP) missions in Slovenia, Albania, Iceland and the Baltic.

An earlier version of this piece was published on Breaking Defense.

And we have published a new Special Report on Shaping the Future of Italian Airpower.

Italian translation of interview with Lt. General Preziosa:

Un aggiornamento sull’evoluzione del Sistema Aereo: un confronto con il Generale Preziosa sul futuro dell’Aviazione Militare Italiana

Robbin Laird

Il 29 settembre 2015 ho avuto la possibilità di incontrare il generale Preziosa e di confrontarmi con lui sull’evoluzione della aviazione militare nel 21° secolo. Questo è stato per me il terzo incontro con il Capo di Stato Maggiore italiano ed è stato l’occasione per un’acuta riflessione sul futuro dell’aviazione nel 21° secolo.

Gli italiani, così come gli inglesi, stanno affrontando una doppia transizione che vede da una parte un doppio processo di ammodernamento per l’Eurofighter che si sta facendo carico delle missioni dei Tornado per sostituirli e sta implementando i radar AESA e vede dall’altra vede l’introduzione degli F-35 che darà forma a una trasformazione delle coalizioni.

Secondo il Generale Preziosa, la collaborazione con la RAF è stata fondamentale per definire il percorso, sia in riferimento all’ammodernamento dell’Eurofighter che all’entrata in servizio dell’F-35.

“Non ha senso studiare ex novo soluzioni già trovate da un’altra Aeronautica Militare”.

Nel caso dell’Italia, il nuovo stabilimento di Cameri è un asset fondamentale per l’Aeonautica Militare italiana e si occuperà dell’assemblaggio non solo degli aerei italiani, ma anche di quelli olandesi. Inoltre Cameri si occuperà di fornire supporto e manutenzione agli F-35 a livello globale.

Di fatto l’industria italiana si trova in una situazione ottimale in quanto membro del consorzio Eurofighter, partner del programma F-35 e costruttore del nuovo aereo da addestramento con annesse strutture per l’addestramento. La nostra base industriale è ben posizionata per sostenere le operazioni aeree del 21° secolo.

Abbiamo iniziato parlando del primo volo del primo F-35 costruito in Italia avvenuto recentemente nello spazio aereo italiano.

“Il livello qualitativo dell’aereo uscito dalle linee di assemblaggio italiane mostra chiaramente la competenza della nostra industria e l’importanza della partnership strategica con gli Stati Uniti e con l’industria della difesa globale”, ha sottolineato il Generale Preziosa. “Il fatto che l’Olanda acquisterà aerei usciti dalle linee di assemblaggio italiane è un altro riconoscimento del livello qualitativo dell’impegno italiano”.

Secondo Preziosa l’F-35 è un aereo veramente diverso, per cui probabilmente la definizione di “quinta generazione” non è pienamente rappresentativa. “L’F-22 e l’F-35 sono definiti aerei di quinta generazione, ma in realtà l’F-35 è il primo velivolo costruito per l’era digitale. È stato concepito nell’era digitale per l’era digitale ed è stato sviluppato intorno agli strumenti di comando presenti nel cockpit. Di fatto è un cervello volante. E questo lo rende diverso dagli altri aerei.

È un velivolo multi-tasking perfetto per l’era dell’I-phone. Altri aerei – ad eccezione dell’F-22 – sono costruiti per dare il massimo come aerei multi-missione, in grado di eseguire compiti in sequenza e manovrati in questo senso.

La flotta di F-35 pensa, caccia ed è in grado di muoversi nell’ambiente di missione mentre i piloti operano nello spazio di battaglia sfruttando il sistema di dati integrati. È un aereo per il dominio dello spazio di scontro: non un semplice aereo per la superiorità, la difesa aerea o l’attacco al suolo. Rimodula le distinzioni classiche; le confonde per definire un modo completamente nuovo di guardare agli aerei da combattimento. Ed è anche costruito in un’ottica di forze aeree congiunte.

L’Esercito e la Marina scopriranno, quando la flotta di F-35 sarà una realtà, quanto l’F-35 sia importante in combattimento.”

Il Generale Preziosa ha anche sottolineato le funzioni uniche che una flotta di F-35 sarà in grado di adempiere e anche la sua capacità di interagire con le flotte di aerei tradizionali.

“Le capacità passive di rilevazione dell’F-35 sono largamente ignorate nella discussione pubblica sull’F-35, ma questa capacità di combattimento sarà cruciale in futuro per stabilire il dominio aereo e il tipo di combattimento a cui si vuole dare forma e che si vuole eseguire. Connessa e allo stesso tempo separata da questo è quella che potrebbe essere definita “la rivoluzione dell’off-boarding” laddove l’F-35 opera nel campo di battaglia e consente di sganciare il carico esplosivo ovunque in aria, mare o al suolo per ottenere il tipo di effetto cinetico voluto.”

(Per il rilevamento passivo e il suo impatto vedere:

Secondo il Generale Preziosa l’Eurofighter è un eccellente aereo ma sarà modificato per operare in modo più efficace insieme all’F-35 nello scenario di battaglia del 21° secolo. L’evoluzione del carico di armi dell’Eurofighter è significativa e l’ammodernamento delle armi fornirà nuovi strumenti per le operazioni sia dell’F-35 che dell’Eurofighter.

Effettivamente i due velivoli opereranno insieme agli altri asset alleati per definire la coreografia del combattimento aereo del 21° secolo, che vedrà l’ammodernamento delle armi e di altri asset intrecciarsi per permettere agli Stati Uniti e ai loro alleati di mantenere la supremazia nell’inevitabile competizione con gli avversari.

“Non c’è niente di statico nel settore aereo: c’è sempre un fluido dinamico e l’F-35 oggi rappresenta il benchmark per l’eccellenza aerea e per molti decenni a venire potremo sfruttare gli strumenti di comando e le capacità multi-tasking dell’F-35 come ottime capacità aggiuntive delle nostre forze aeree.”

Abbiamo poi parlato delle operazioni dell’Aviazione Militare italiana e dell’accordo con il Kuwait annunciato di recente, sottolineando come, in entrambi i casi, la professionalità e la competenza dell’Aviazione Militare italiana siano stati fattori chiave per definire il percorso.

Ho discusso a distanza con la RAF dei loro aerei di ricognizione e delle operazioni di controllo aereo da loro effettuate nel mar Baltico. La RAF ha sottolineato l’enorme capacità richiesta per sviluppare aerei in grado di portare avanti queste missioni. L’idea era qualcosa di simile a una piramide con in cima gli aerei operativi e ingenti risorse necessarie a supportare la vetta della piramide operativa.

Preziosa ha descritto un’immagine simile. “Avevamo 4 aerei operativi 24 ore su 24, 7 giorni su 7 per la missione di controllo aereo del Baltico, ma ciò significava anche che dovevamo avere altri aerei a disposizione, più di 100 risorse operative in loco e risorse dall’Italia per il supporto logistico. Questo ci ha portato a mettere a fuoco la difesa aerea e a fornire un supporto di difesa aerea moderno ai nostri Eurofighter.

A supporto dell’Eurofighter utilizziamo un sistema di messaggistica e non di comunicazioni radio da terra; i Lituani non utilizzavano questo sistema, quindi lo abbiamo dovuto installare e lo abbiamo utilizzato durante la missione di Controllo Aereo del Baltico.

Per quanto riguarda la vendita al Kuwait, Preziosa sottolinea come i rappresentanti del Kuwait fossero consapevoli del lavoro svolto dalla RAF e dall’Italia per assicurare la capacità dell’F-35 e dell’Eurofighter di lavorare insieme. E allo stesso tempo hanno evidenziato come le infrastrutture per l’addestramento e la maturità della struttura di supporto all’Eurofighter abbiano rappresentato fattori chiave per la scelta dell’Eurofighter per l’Air Force del Kuwait.

Come di certo hanno avuto un peso significativo l’utilizzo dell’Eurofighter da parte dei Sauditi e il riscontro positivo sull’utilizzo che ne stanno facendo nelle operazioni in Medio Oriente.

Preziosa ha poi parlato delle qualità dell’M-346 di Alenia Aermacchi. “Diversamente dal nuovo trainer realizzato dagli Stati Uniti, il nostro trainer non è un semplice assemblamento di slide di istruzioni. Vorremmo che l’USAF lo prendesse seriamente in considerazione come trainer sostitutivo, riconoscendo così i benefici di una collaborazione a livello globale, proprio come noi abbiamo fatto con l’F-35.”

Un ultimo argomento di discussione è stato l’utilizzo del Predator da parte dell’Aviazione Militare Italiana in Gibuti. Qui la struttura-Predator (sempre che si possa chiamare così) aveva già delineato una modalità di condivisione dei dati che lasciava intravedere il modo in cui la flotta di F-35 potrà condividere dati.

“Il Predator è un importante assetto che si muove verso le operazioni aeree del 21° secolo e la capacità di condividere dati ha fornito informazioni cruciali per definire il modo di eseguire il combattimento.”

Nota dell’editore: L’Aviazione Militare Italiana è l’unica tra le aviazioni NATO ad aver preso parte a tutte le missioni Interim Air Policing (IAP) della NATO in Slovenia, Albania, Islanda e nel Baltico.